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研究发现:木卫二表面被微小撞击搅动,目前或具备适合生命存在的条件

前瞻网    2021-07-14 09:37

 

木星的卫星欧罗巴(Europa)和分布于其上的海洋,目前可能有适合生命存在的条件。科学家们正在研究冰表面的过程,为探索做准备。

研究发现:木卫二表面被微小撞击搅动,目前或具备适合生命存在的条件

我们很容易看到太空碎片对月球的影响,月球古老而破碎的表面布满了环形山和疤痕。木星冰冷的卫星木卫二,也经受了类似的打击——外加超强辐射的冲击。当这颗冰冷的卫星的最上层表面搅动时,被带到表面的物质,会受到木星加速的高能电子辐射的冲击。

由美国宇航局(NASA)资助的科学家们,正在研究木卫二表面小碰撞的累积效应,他们正准备用“木卫二快艇”(Europa Clipper)任务探索这个遥远的月球,并研究未来登陆任务的可能性。

木卫二具有特别的科学价值,因为它的咸水海洋位于厚厚的冰层之下,目前可能具备适合生命存在的条件。这些水甚至可能进入月球表面的冰壳。

新的研究和模型估计了被称为“撞击塑型”(impact gardening)的过程所扰乱的地表深度。这项研究发表在7月12日的《自然天文学》(Nature Astronomy)杂志上,它估计木卫二的表面在数千万年的时间里被小型撞击搅动,平均深度约为12英寸(30厘米)。任何可能具有潜在生物特征的分子,包括生命的化学迹象,都可能在这个深度受到影响。

这是因为,撞击会将一些物质搅动到地表,而辐射很可能会破坏生物产生的任何潜在的大而微妙的分子的化学键。与此同时,地面上的一些物质会被向下推,与地下的物质混合。

天文学家们希望找到木卫二上原始的、化学生物特征,他们需要观察一直在“撞击塑型”区域的深处——在较浅的区域,化学生物信号可能已经暴露在破坏性辐射中。

长期以来,人们一直认为木卫二和太阳系中其他没有空气的天体很可能受到撞击,而新的模型为这一过程提供了迄今为止最全面的画面。事实上,这是第一次将二次撞击考虑在内,二次撞击是由最初的撞击扬起的碎片雨点般落回木卫二表面造成的。研究表明,木卫二的中高纬度地区受到“撞击塑型”和辐射双重打击的影响较小。

“木卫二快艇”(Europa Clipper)将有助于发展这种理解。该航天器计划在2024年发射,在绕木星轨道运行时将对木卫二进行一系列近距离飞行。它将携带设备对月球进行全面调查,并采集月球表面扬起的尘埃和气体样本。

译/前瞻经济学人APP资讯组

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